La NASA está respaldando algunas misiones arriesgadas a la luna: es hora

Zoom / Esta ilustración muestra un concepto de un módulo de aterrizaje lunar comercial de Astrobotic Technology.

NASA

Durante más de tres años, la NASA se ha centrado intensamente en el Programa Artemis Moon. Este esfuerzo internacional histórico, liderado por la Agencia Espacial de EE. UU. a un costo de aproximadamente $ 7.5 mil millones anuales, busca devolver a los humanos a la superficie lunar a mediados de 2020 y establecer una presencia sostenible en el espacio profundo.

Pero en los últimos años, la NASA ha financiado un segundo programa lunar más pequeño, solo el tres por ciento del costo de Artemis. Este es el programa Commercial Lunar Payload Services, que busca utilizar empresas privadas para enviar vehículos de aterrizaje pequeños y medianos a la superficie lunar principalmente para misiones científicas. Su presupuesto es de unos 250 millones de dólares al año.

Este programa, conocido como CLPS, está mostrando algunos signos prometedores y adelantará a Artemisa en la luna por al menos dos años. Además, representa un nuevo y audaz esfuerzo del Departamento de Ciencias de la NASA, que busca aprovechar el emergente sector espacial comercial para aumentar radicalmente las capacidades científicas y de exploración. Si tiene éxito, el modelo de exploración CLPS podría extenderse a Marte y más allá.

¿Pero lo lograrás? Estamos a punto de averiguarlo.

origen CLPS

Al igual que el programa Artemis, el origen de CLPS se remonta a mediados de la administración Trump, cuando los funcionarios de la Casa Blanca buscaron reenfocar los programas de exploración de la NASA en la Luna en 2018 después de un largo período de fuerte enfoque en Marte. Este cambio resonó en el Administrador Asociado a cargo de los Programas Científicos de la NASA, Thomas Zurbuchen, quien asumió el cargo a fines de 2016.

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Desde el final del programa Apolo en la década de 1970, la NASA ha enviado un puñado de orbitadores a la luna, pero no ha aterrizado allí fácilmente en más de cuatro décadas. Mientras tanto, la agencia espacial ha aterrizado seis veces en Marte y ha explorado el resto del sistema solar.

«Sentí durante mucho tiempo que no estábamos lo suficientemente enfocados en la luna», dijo Zurbuchen en una entrevista con Ars. «Parecía extraño que todos los cuerpos celestes del sistema solar fueran interesantes, excepto el que estaba en el cielo todas las noches».

Otros científicos están comenzando a involucrarse más en la investigación lunar, particularmente con el interés de la NASA en la posibilidad de recolectar hielo de agua en los polos lunares. La industria espacial comercial, impulsada en parte por Google Lunar XPrize, ha comenzado a trabajar en conceptos de aterrizaje innovadores. Y había otro punto de datos; El exitoso programa de la NASA para lograr que las empresas comerciales entreguen alimentos y suministros a la Estación Espacial Internacional está comenzando a funcionar bien.

Zurbuchen se preguntó si este modelo público y privado podría expandirse para incluir expediciones científicas. En otras palabras, ¿estaban las empresas comerciales a la altura de la tarea de construir pequeños módulos de aterrizaje, contratar empresas privadas de lanzamiento y entregar experimentos a la NASA y otros clientes en la Luna?

Trabajando con aliados clave dentro de la NASA, incluido David Shore de la División de Ciencias Planetarias y Stephen Clark, administrador adjunto adjunto, Zurbuchen fundó el programa CLPS. Después de seleccionar un grupo de docenas de empresas estadounidenses elegibles para ofertar, la NASA comenzó a otorgar contratos competitivos por valor de entre $ 80 millones y $ 100 millones en mayo de 2019 para misiones de entrega lunar. Estos costos fueron mucho más bajos de lo que la NASA habría pagado como parte del proceso de adquisición tradicional.

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No todos estos vehículos de aterrizaje tendrán éxito, al menos al principio. Representa un gran salto tecnológico para que una empresa privada construya una nave espacial y un módulo de aterrizaje y opere la nave a aproximadamente 400 000 kilómetros de la Tierra. Zurbuchen usó la frase «disparos en el blanco» para describir este riesgo, diciéndoles constantemente a los responsables políticos que hay una probabilidad de 50-50 de éxito en las primeras misiones CLPS.

«Tienes que comprar el riesgo», dijo Zurbuchen. «Si la probabilidad de éxito debe ser del 80 por ciento, necesito implementar un programa para garantizar la seguridad y la misión. Y no quiero hacer eso porque exprimiría parte de la energía empresarial. Realmente, Realmente creo que el ecosistema emprendedor es una de las fortalezas centrales de los Estados Unidos. Somos insuperables. Y si no usamos eso como parte de nuestro modelo de liderazgo, nos estamos perdiendo de mucho».

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